Raumsonde "Juno"
Rendezvous mit dem Riesenplaneten Jupiter

Künstlerische Darstellung von "Juno" beim Jupiter, dem größten Planeten unseres Sonnensystems. Jupiter hat mit fast 143 000 Kilometern einen elfmal so großen Durchmesser wie unser Heimatplanet. Für einen Umlauf um die Sonne braucht der Gasriese fast zwölf Jahre, für eine Drehung um die eigene Achse aber weniger als zehn Stunden. Bild: dpa
 

Jupiter ist der größte Planet in unserem Sonnensystem, elfmal so groß wie die Erde. Vor fünf Jahren hat sich eine Sonde auf dem Weg zu ihm gemacht - und erreicht heute endlich ihr Ziel.

Washington. Das Ziel verbirgt sich hinter Wolken aus orange-weiß-rot-braunem Gas. Rund 2800 Millionen Kilometer hat die Raumsonde "Juno" seit ihrem Start 2011 zurückgelegt. Heute soll sie endlich den größten Planeten unseres Sonnensystems erreichen und in eine Umlaufbahn einschwenken. Bis auf 4667 Kilometer soll sich "Juno" den Gaswolken des Jupiters nähern, teilte die US-Raumfahrtbehörde Nasa mit - so nah wie keine andere Sonde zuvor.

Unter Hochspannung wird das "Juno"-Team im Kontrollzentrum im kalifornischen Pasadena sitzen und auf das erlösende Signal warten: einen drei Sekunden langen Radiofrequenzton. "Ich kann Ihnen sagen, wenn der erklungen ist, dann werden Sie eine riesige Party erleben", sagte Nasa-Manager Rick Nybakken der "New York Times". "Denn das heißt, wir sind in der Umlaufbahn um Jupiter, und das wird richtig cool."

37 Umkreisungen


Wenn etwas schiefgeht, können die Experten nichts mehr ändern. "Dann landen wir wahrscheinlich nicht in einer sehr aufregenden Gegend", sagt Nybakken. "Aber wir haben das nicht tiefer erforscht, wo genau wir dann landen würden, weil wir uns auf den Erfolg konzentrieren, nicht auf den Misserfolg." Frische Fotos wird es auch beim Erfolg nicht sofort geben, denn die Kamera und alle wissenschaftlichen Instrumente an Bord von "Juno" sind seit Mittwoch aus und sollen erst in einer paar Tagen wieder angeschaltet werden. Das Einschwenken in die Umlaufbahn steht im Vordergrund.

Anfang August 2011 hatte die unbemannte und hauptsächlich solarbetriebene Sonde, die rund 3500 Kilogramm wiegt, an Bord einer "Atlas"-Rakete vom Weltraumbahnhof Cape Canaveral im US-Bundesstaat Florida abgehoben. Fünf Jahre später sei sie nun bereit, die "Geheimnisse im Inneren des Planeten zu lüften", sagte Missionschefin Diane Brown. Bis Februar 2018 soll "Juno" den Jupiter umkreisen, insgesamt 37 Mal, und ihn mit ihren zahlreichen Instrumenten untersuchen. Danach will die Nasa sie zum Absturz bringen.

Von der rund eine Milliarde Euro teuren Mission erhoffen sich die Forscher neue Erkenntnisse über die Entstehung des Gasriesen - und damit auch über die Entstehung des gesamten Sonnensystems. Jupiter ist der erste Planet, der sich nach der Entstehung der Sonne formte, das heißt, er verleibte sich den größten verbliebenen Teil an Staub und Gasen im frühen Sonnensystem ein. Aber wie genau ist Jupiter entstanden und wie ist er aufgebaut? Hat der Planet einen festen Kern? Wie viel Wasser oder Sauerstoff enthält er? Wie sehen seine Pole aus? Und wie funktioniert das Magnetfeld des Gasriesen?

Strahlen-Bombardement


Einfach wird die Forschung am Jupiter nicht, fürchtet Nasa-Wissenschaftler Scott Bolton. Jupiters Strahlung sei extrem hoch und unter seinen Wolken befinde sich ein starkes Magnetfeld mit Wasserstoff unter Hochdruck. Während der Zeit am Jupiter wird die Sonde so viel Strahlung ausgesetzt sein, wie mehr als 100 Millionen Röntgenbilder beim Zahnarzt verursachen. "Juno" hat deshalb eine Titan-Hülle und sei praktisch ein "bewaffneter Panzer", so Bolton.

Glücksbringer aus Lego


Die Sonde wird dem Jupiter zwar so nah kommen wie kein Raumfahrzeug zuvor, aber der Gasriese hatte schon häufiger Besuch von der Erde. Unter anderem sammelten "Pioneer 10" 1973 und die beiden "Voyager"-Sonden 1979 im Vorbeiflug Daten von dem Planeten. Die deutsch-amerikanische Sonde "Galileo" flog um Jupiter herum, stürzte 2003 wie geplant in die Atmosphäre des Planeten und verglühte. "Juno" soll sich nun ganz auf den Jupiter selbst konzentrieren. Dafür hat die Sonde drei Glücksbringer dabei: den römischen Gott Jupiter, seine Frau Juno und den Astronomen Galileo Galilei, der einst die Monde des Planeten Jupiter entdeckte - allesamt als Lego-Figuren.
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